Le réalisme social avait été la règle dans les années 1930. Il avait été influencé non seulement par la Grande Dépression, mais aussi par les muralistes du Mexique comme David Alfaro Siqueiros et Diego Rivera. Le climat politique après la Seconde Guerre mondiale ne tolérera pas longtemps les manifestations sociales de ces peintres.

L'expressionnisme abstrait surgi au cours de la Seconde Guerre mondiale et commence à être présenté dès le début des années 1940 dans des galeries à New York comme « The Art of This Century Gallery ».

« L'ère McCarthy après la Seconde Guerre mondiale fut une période de censure artistique aux États-Unis, mais si le sujet était totalement abstrait alors il etait considéré comme apolitique, et donc sans danger. »

Le mouvement est étroitement associé à des peintres comme Arshile Gorky, Franz Kline, Clyfford Still, Hans Hofmann, Willem de Kooning, Jackson Pollock et d'autres, comme à la sculpture d’Anne Ryan. Certains sculpteurs en particulier étaient également partie intégrante de l'expressionnisme abstrait. David Smith et son épouse Dorothy Dehner, Herbert Ferber, Isamu Noguchi, Ibram Lassaw, Theodore Roszak, étaient quelques-uns des sculpteurs considérés comme étant d’importants membres du mouvement.

En outre, les artistes David Hare, John Chamberlain, James Rosati, Mark di Suver et des sculpteurs comme Richard Lippold, Herbert Ferber, Raoul de La Haye, George Rickey, Reuben Nakian, et même Tony Smith, Seymour Lipton, Joseph Cornell, et plusieurs autres faisaient partie intégrante du mouvement expressionniste abstrait. Beaucoup de sculpteurs énumérés ont participé au Salon « Ninth Street » (neuvième rue), la célèbre exposition organisée par Leo Castelli à East Ninth Street à New York en 1951.

Outre les peintres et sculpteurs de l'époque de la « New York School » des expressionnistes abstraits ont également générés un certain nombre de poètes de soutien, comme Frank O'Hara et de photographes tels que Aaron Siskind et Fred McDarrah. Bien que l'école des expressionnistes abstraits se propage rapidement à travers les États-Unis, les grands centres de ce style étaient New York et de la baie de San Francisco en Californie.

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